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Larrabee计划:英特尔的艰难选择?  

2009-12-11 08:27:41|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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业内知道,作为全球处理器(CPU)市场的老大,其在处理器市场和显示芯片(GPU)市场的份额都处在第一的位置。但在显示芯片中,英特尔多是集成显卡的形式出现。而鉴于独立GPU的重要性日渐凸现,尤其是在未来的高性能计算、个人HPC,研发自己的独立显卡一直是英特尔的目标,而Larrabee就是英特尔首款应以独立显卡产品形态出现的涉足GPU的计划。

 

经过若干年的发展,近日,有报道称,英特尔原定在明年发布的Larrabee计划中的独立显卡将推迟,也有的称是取消,更有分析认为推迟或者取消Larrabee计划,是英特尔在为并购另一家显示芯片厂商Nvidia铺路。那英特尔是否该推迟甚至终止自己的Larrabee计划?如果是的话,英特尔是否可以通过并购Nvidia直接杀入显示芯片市场与另外一家显示芯片厂商AMD竞争呢?

 

从报道上看,英特尔推迟也好,取消Larrabee计划也罢,主要的原因是技术方面的。但无论未来技术问题能否得到解决,届时的Larrabee计划再以独立显卡产品推出的意义已经不大。原因很简单,术业有专攻。英特尔是做CPU的厂商,先不说目前遇到的困难,即使最后解决了问题,推出自己的独立显卡,恐怕也很难和目前两大显卡芯片厂商NvidiaAMD竞争。

 

所以与其投入重金作独立显卡,不如将Larrabee作为协处理器的形式用于未来的高性能计算领域。从近一年多的全球高性能计算TOP500的技术趋势看,CPU+GPU的异构形式在提升高性能计算速度上的效果异常明显。但这种异构的瓶颈还是在于CPUGPU不同指令集的编译和通信之间。这意味着同属于X86指令集的英特任的CPULarrabee的结合的效率会高于目前CPU+GPU的组合。更为重要的是在跑基于X86的应用时,效率应该是最高的。据称,明年发布的IBM最新的Power7处理器器,在高性能计算中将会与其自己的Cell处理器(作为协处理器)相配合,运算峰值速度可达目前最快超级计算机的10倍,也就是万万亿次/秒。由于PowerCell都是基于RISC架构,这至少证明在基于同样指令集的CPU和协处理器的方式比单纯的不同指令集的CPU+GPU具有更大的提升和发展空间。

 

此外,鉴于未来单芯片系统的发展是大势所趋,英特尔还可以将Larrabee直接整合到CPU中。还是基于同样指令集的优势,其效率仍可能会高于单纯的CPU+GPU的方式,而且从整合的技术和编程应用难度上看,同一指令集的难度要远远小于不同指令集的单纯的CPU+GPU的方式。这也就意味着,同一指令集整合后的单芯片系统在最终的应用效率上要高。

 

基于上述的分析,如果最终事实证明英特尔的Larrabee计划只是延迟而不是取消的话,不再推出独立显卡的产品形式,而是以协处理器或者整合的形式,应用到高性能计算市场和单芯片系统中将是明智的选择。

 

第二种可能就是英特尔取消了Larrabee计划,但鉴于GPU的重要作用,英特尔并购Nvidia的传言极有可能变成现实。并购Nvidia带来的直接好处是让英特尔在间接消灭一个竞争对手的同时,直接杀入到独立显卡市场而与AMDCPUGPU市场全面竞争。由于之前,在PC市场,英特尔就已经占据了图形芯片份额的第一,再加上Nvidia的份额,领先的优势将会再度扩大。同时还可以免去了Nvidia诉讼的可能。唯一损失的就是这些年在Larrabee计划中的资金和人力的投入。此外,在未来CPU+GPU的争夺战中,英特尔与AMD将没有差异化可言,同样面临异构和不同指令集的芯片整合。到时候谁胜谁负将很难预料。从这些看,英特尔放弃Larrabee计划并购Nvidia可谓是利弊各半。

 

最后一种可能就是英特尔在继续自己的Larrabee计划的同时,并购Nvidia。从技术和市场的角度看,这对于英特尔是最为有益的。既可以让自己在高性能计算市场有多重的选择(异构的CPU+GPU,或者是同指令集的CPU加自己的Larrabee),又让自己扩大在PC市场中显示芯片的优势,但随之而来的弊端就是英特尔很可能再次面临反垄断诉讼的风险。

 

不管怎样,英特尔Larrabee计划的推迟或者取消,都预示着英特尔未来在处理器市场的战略调整。选择总是艰难但又是必须的。而任何的选择都有利有弊,这就要看英特尔如何根据产业的发展趋势和对手的情况来权衡利弊得失了。

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